Basketball : a YMCA Invention

James Naismith was a Canadian farm boy from Almonte, Ontario, a small town just a few kilometers from Canada’s capital city, Ottawa. He was born on November 6, 1861. His father and mother died when he was eight and thereafter he made his home with an uncle.He wondered about his future and decided that ‘the only real satisfaction that I would derive from life was to help my fellow beings.’ In 1883 he left Almonte for McGill University where he earned a degree in theology. While studying at McGill Naismith was influenced by D.A. Budge, General Secretary of the YMCA of Montreal, to pursue a career in the YMCA and to study at the YMCA International Training School in Massachusetts (later to be named Springfield College).
Naismith attended as a student in 1890 and was asked to join the faculty in 1891 by Dr. Luther Halsey Gulick, the director of the physical education department. During a psychology seminar Dr. Gulick challenged his class to invent a new game. Gulick was desperately looking for an indoor activity that would be interesting, easy to learn, and easy to play indoors in the Winter. Such an activity was needed both by the Training School and YMCAs across the country. Naismith believed that one way to meet that challenge was to take factors of known games and recombine them.

At the same time Dr. Gulick assigned Naismith one particular class that was completely uninterested in the routine exercises, marching and mass calisthenics that formed a part of their compulsory daily physical education session. Three instructors have gone down in defeat trying to rouse enthusiasm in this group of young men.

‘When he had assigned me the class of incorrigibles,’ writes Naismith in his own version of the invention of the game basketball, ‘I had felt that I was being imposed on; but when he told me to do what all the directors of the country had failed to accomplish, I felt it was the last straw’.

Naismith struggled with the class of young men with no success. He made attempts at modifying football and soccer. ‘I had pinned my hopes on these two games and when they failed me, there seemed little chance of success,’ writes Naismith. He tried lacrosse, a game he had learned to play in Almonte, Even though some members of the class were Canadians and knew how to play the game, it didn’t succeed. The beginners were injured and the experts were disgusted; another game went into the discard. ‘With weary footsteps,’ recounts Naismith, ‘I mounted the flight of narrow stairs that led to my office directly over the locker room. I slumped down in my chair, my head in my hands and my elbows on the desk. I was a thoroughly disheartened and discouraged young instructor.’

The game that grew out of Naismith’s discouraged but determined spirit on that day has since gone worldwide, attracting millions of players and spectators young and old. It was invented by a man sitting at his desk thinking it through.

‘As I sat there at my desk, I began to study games from the philosophical side. I had been taking one game at a time and had failed to find what I was looking for, this time I would take games as a whole and study them’.

Naismith then methodically studied the elements of existing team games and factored out a number of specifics he would mold into a new game. ‘My first generalization was that all team games used a ball of some kind; therefore, any new game must have a ball.’ He settled on the existing Association (soccer) football after eliminating smaller balls because they were difficult to handle, could be hidden, and required equipment to use them, thereby making the learning of skills more difficult. He sought a game that could involve many and was easy to learn.

Mr. and Mrs. Naismith

Tackling, a popularcomponent of football, was a problem in Naismith’s mind, he could see the carnage that would result indoors on wooden floors. ‘But why was tackling necessary,’ he reasoned, ‘It was because the men were allowed to run with the ball, and it was necessary to stop them. With these facts in mind, I sat erect at my desk and said aloud: ‘If he can’t run with the ball, we don’t have to tackle, and if we don’t have to tackle, the roughness will be eliminated.’ I can still recall how I snapped my fingers and shouted, ‘I’ve got it!’He then concluded that a game must have an objective, and there must be some kind of goals, but he eliminated the goal used in soccer, lacrosse and hockey and turned instead to a game he played as a child called ‘Duck on the Rock.’ ‘With this game in mind, I thought that if the goal was horizontal instead of vertical, the players would be compelled to throw the ball in an arc; and force, which made for roughness, would be of no value. A horizontal goal, then, was what I was looking for, and I pictured it in my mind. I would place a box at either end of the floor, and each time the ball entered the box it would count as a goal. There was one thing, however, that I had overlooked. If nine men formed a defense around the goal, it would be impossible for the ball to enter it; but if I placed the goal above the players’ heads, this type of defense would be useless.’

He settled on a toss-up between two players as a way to start the game after considering several alternatives.

Naismith was ready to try the new game with the class and set down on a scratch pad the first set of 13 rules in less than an hour. A stenographer typed them up. He asked the building superintendent to fetch two boxes about eighteen inches square. ‘No, I haven’t any boxes,’ replied the superintendent, ‘but I’ll tell you what I do have. I have two old peach baskets down in the store room, if they will do you any good.’ A few minutes later, baskets tucked under his arm and a few nails and a hammer in hand, Naismith tacked the baskets to the lower rail of the balcony, one at either end of the gym, posted the rules on the gym bulletin board and lay in waiting for his class of ‘incorrigibles.’

Naismith recalls, ‘The first member of the class to arrive was Frank Mahan. he gazed at me for an instant, and then looked toward the other end of the gym. Perhaps I was nervous, because his exclamation sounded like a death knell as the said ‘Huh! another new game!” There were eighteen men in the class and Naismith promised them that if this game proved to be a failure he would not try any more experiments on them. They went over the rules, divided the group into two teams of nine players each and tossed up the first basketball in history. The date was December 21, 1891.

The first basketball team, consisting of nine players and their coach, on the steps of Springfield College Gymnasium in 1891. Back row: John G. Thompson, New Glasgow, N.S.; Eugene S. Libby, Redlands, Cal.; Edwin P. Ruggles, Milton, Mass.; William R. Chase, New Bedford, Mass.; T. Duncan Patton, Montreal, Que. Centre: Frank Mahan, Memphis, Tenn.; James Naismith, Almonte, Ont. Front row: F. G. Macdonald, Pictou, N.S.; Wm. H. Davis, Holyoke, Mass.; Lyman W. Archibald, Truro, N.S.

The game was a success from the first toss-up onward and word spread that Naismith’s class was having fun. Within a few days the class attracted a gallery. Teachers from a nearby girls school watched the game and took it away with them to organize the first girls’ basketball team. Frank Mahan suggested the game be given a name, and he and Naismith settled on ‘basketball’.

In those earlier days of the game it was reported as ‘an uproarious game accompanied by much yelling and undignified cheering’. In that respect it has changed little through the ages. ‘When the first game had ended’, says Naismith, ‘I felt that I could now go to Kr. Gulick and tell him that I had accomplished the two seemingly impossible tasks that he had assigned to me; namely, to interest the class in physical exercise and to invent a new game.’

Naismith continued to control the development of the game and its rules for five years. he left Springfield for Denver to become the physical education director for the YMCA in that city and to study for his medical doctorate. On his graduation the University of Kansas was seeking an athletic coach and a director for their 650 seat chapel which students attended every morning. He was ideally prepared for the post and was recommended to the University as ‘..inventor of basketball, medical doctor, Presbyterian minister, teetotaler, all-round athlete, non-smoker, and owner of a vocabulary without cuss words.’

Dr. Naismith and his wife attended the Olympic Games in 1936 when basketball became one of the Olympic events. He died in 1939 at age 78

(Article taken from YMCA Canada Y Triangle : by Donald S. McCuaig)

El baloncesto: un invento de la YMCA

James Naismith era un joven granjero canadiense, originario de Almonte, Ontario, una pequeña ciudad situada a sólo unos kilómetros de la ciudad capital de Canadá, Ottawa. Nació el 6 de noviembre de 1861. Su padre y madre murieron cuando tenía ocho años y de allí en adelante se mudó a vivir con un tío.

Al pensar en su futuro decidió: “La única satisfacción real que podría derivar de la vida es ayudar a mis semejantes”. En 1883 salió de Almonte para ir a la Universidad de McGill, en donde obtuvo un título en teología. Mientras estudiaba en McGill, Naismith fue influenciado por D. A. Budge, Secretario General de la YMCA de Montreal, para que siguiera una carrera en la YMCA y estudiara en la Escuela Internacional de Capacitación de la YMCA en Massachusetts (que posteriormente cambió su nombre a Springfield College).

Naismith asistió como estudiante en 1890, y en 1891 el Dr. Luther Halsey Gulick, director del departamento de educación física, lo invitó a ingresar a la facultad. Durante un seminario de psicología, el Dr. Gulick invitó a su clase a inventar un nuevo juego. Gulick estaba buscando desesperadamente una actividad bajo techo que pudiera ser interesante, fácil de aprender, y fácil de jugar en invierno. Tanto la Escuela de Capacitación como las YMCAs en todo el país requerían una actividad de este tipo. Naismith consideró que una manera de hacerlo realidad era tomar factores de juegos conocidos y combinarlos.

Al mismo tiempo, el Dr. Gulick asignó a Naismith una clase específica que carecía totalmente de interés en los ejercicios de rutina, la marcha y la gimnasia en masa, lo que formaba parte de su sesión diaria obligatoria de educación física. Tres instructores habían abandonado la lucha de tratar de despertar el entusiasmo de este grupo de jóvenes.

“Cuando me asignó la clase”, relata Naismith en su propia versión de la invención del juego de baloncesto, “sentí que me lo estaba imponiendo; pero cuando me dijo que hiciera lo que todos los directores del país no habían logrado, sentí que esto era el colmo.”

Naismith luchó con la clase de jóvenes sin éxito alguno. Hizo intentos de modificar el fútbol americano y el fútbol (soccer). “Había cifrado mis esperanzas en estos dos juegos y cuando éstos fracasaron, parecía que había pocas posibilidades de éxito” escribe Naismith. Lo intentó con el lacrosse, un juego que había aprendido a jugar en Almonte. Aun cuando algunos de los miembros de la clase eran canadienses y sabían cómo jugar el juego, no tuvo éxito. Los principiantes se lastimaron y los expertos se disgustaron; otro juego más fue descartado. “Con pasos cansados”, recuerda Naismith, “subí la escalera estrecha a mi oficina que estaba directamente sobre el vestidor. Me dejé caer en mi silla, con la cabeza en las manos y mis codos apoyados en el escritorio. Era un joven instructor totalmente desalentado.”

El juego que surgió del espíritu desalentado pero determinado de Naismith ese día ha estado por todo el mundo, atrayendo a millones de jugadores y espectadores, jóvenes y mayores. Fue inventado por un hombre sentado frente a su escritorio.

“Mientras estaba ahí sentado frente a mi escritorio, comencé a estudiar los juegos desde el lado filosófico. Había estado considerando un juego a la vez y no había logrado encontrar lo que estaba buscando. Esta vez vería los juegos en su conjunto y los estudiaría.”

Luego, Naismith estudió metódicamente los elementos de los juegos de equipo existentes y separó una serie de características que utilizaría para crear un nuevo juego. “Mi primera generalización fue que todos los juegos en equipo utilizan una pelota de algún tipo; por lo tanto, cualquier nuevo juego debía tener una pelota.” Decidió utilizar la pelota de fútbol (soccer) tras eliminar pelotas más pequeñas porque eran más difíciles de manejar, podían ocultarse y requerían equipo para usarlas, lo que dificultaría el aprendizaje de destrezas. Trataba de encontrar un juego en donde pudieran participar muchas personas y que fuera fácil de aprender.

Las entradas, un componente popular del fútbol, era un problema en la mente de Naismith; podía imaginarse la carnicería en que esto se traduciría en interiores sobre pisos de madera. “¿Pero por qué son necesarias las entradas?”, razonó. “Es porque los jugadores tienen permitido correr con la pelota y es necesario detenerlos. Con estos factores en mente, me senté erguido frente a mi escritorio y dije en voz alta: ‘Si no se puede correr con la pelota, no es necesario entrarle al contrincante, y si no es necesario hacerle la entrada, entonces se eliminará la rudeza.’ Todavía puedo recordar que hice un chasquido con los dedos y grité: ‘¡Lo tengo!’ Luego, concluyó que un juego debe tener un objetivo y que debe haber algún tipo de portería, pero eliminó la que se utiliza en el fútbol, lacrosse y hockey y se decidió por un juego que jugaba de niño, denominado “Duck on the Rock” [pato en la roca]. “Con este juego en mente, pensé que si la meta era horizontal en vez de vertical, los jugadores se verían obligados a lanzar la pelota en arco; y la fuerza, que propicia la rudeza, no tendría ningún valor. Entonces, una portería horizontal era lo que yo buscaba y me la imaginé en mi mente. Colocaría una caja en el piso en cada extremo, y cada vez que la pelota entrara en la caja esto podría considerarse como un gol. Sin embargo, había un aspecto que se me había pasado por alto. Si nueve hombres formaban una defensa en torno a la portería, sería imposible que la pelota ingresara en ella; sin embargo, si colocaba la meta por encima de las cabezas de los jugadores, este tipo de defensa sería inútil.”

Después de considerar varias alternativas, resolvió que dos jugadores debían decidir con “cara o cruz” el inicio del juego.

Naismith estaba listo para probar el nuevo juego con la clase y en menos de una hora anotó en un bloc de notas la primera serie de 13 reglas. Una taquígrafa las copió a máquina. Le pidió al superintendente del edificio que trajera dos cajas cuadradas de unas 18 pulgadas. “No, no tengo cajas”, le dijo el superintendente, “pero le voy a decir lo que tengo. Tengo dos cestas viejas de duraznos en la bodega, en caso le sirvan.” Pocos minutos después, con dos canastas bajo el brazo y un par de clavos y un martillo, Naismith clavó las canastas en el riel inferior de los balcones, uno en cada extremo del gimnasio, fijó las reglas en la cartelera de anuncios del gimnasio y se quedó esperando a su clase de “incorregibles”.

Naismith recuerda: “El primer miembro de la clase en llegar fue Frank Mahan. Me miró por un instante y luego miró hacia el otro extremo del gimnasio. Quizás yo estaba nervioso, porque su exclamación sonó como una sentencia de muerte cuando dijo: ‘¡Eh, otro nuevo juego!’” Había 18 hombres en la clase y Naismith les prometió que si este juego resultaba ser un fracaso no intentaría ningún experimento más con ellos. Repasaron las reglas, dividieron al grupo en dos equipos de nueve jugadores cada uno y tiraron para arriba la primera pelota de baloncesto en la historia. Era el 21 de diciembre de 1891.

El primer equipo de baloncesto, integrado por nueve jugadores y su entrenador, en las gradas frente al gimnasio de la Universidad de Springfield en 1891. En segundo plano: John G. Thompson, New Glasgow, N.S.; Eugene S. Libby, Redlands, Cal.; Edwin P. Ruggles, Milton, Mass.; William R. Chase, New Bedford, Mass.; T. Duncan Patton, Montreal, Que. En el centro: Frank Mahan, Memphis, Tenn.; James Naismith, Almonte, Ont. En primer plano: F. G. Macdonald, Pictou, N.S.; Wm. H. Davis, Holyoke, Mass.; Lyman W. Archibald, Truro, N.S.

El juego fue un éxito desde el primer tiro de “cara o cruz” en adelante, y se corrió la voz de que la clase de Naismith se estaba divirtiendo. A los pocos días, la clase atrajo a una tribuna. Los profesores de una escuela cercana para niñas vieron el juego y se lo llevaron para organizar el primer equipo de baloncesto de niñas. Frank Mahan sugirió darle un nombre al juego, y él y Naismith se decidieron por “basketball” (baloncesto).

En esos primeros días del juego, éste fue reportado como un “juego estruendoso acompañado por muchos gritos y vítores escandalosos.” En ese sentido, ha cambiado poco a través del tiempo. “Cuando el primer juego había terminado,” comenta Naismith, “sentí que ahora podía ir con el Dr. Gulick y decirle que había logrado las dos tareas aparentemente imposibles que me había asignado; concretamente, interesar a la clase en el ejercicio físico e inventar un nuevo juego.”

Naismith siguió controlando el desarrollo del juego y sus reglas durante cinco años. Luego, se trasladó de Springfield a Denver para desempeñarse como director de educación física de la YMCA en esa ciudad y para estudiar su doctorado en medicina. Tras su graduación la Universidad de Kansas estaba en busca de un entrenador de atletismo y un director para su capilla de 650 sillas a donde los estudiantes asistían todas las mañanas. Naismith tenía la preparación ideal para el puesto y fue recomendado a la Universidad como “…inventor del baloncesto, médico, pastor presbiteriano, abstemio, deportista en todos los sentidos, no-fumador y dueño de un vocabulario libre de malas palabras.”

El Dr. Naismith y su esposa asistieron a los Juegos Olímpicos de 1936, cuando el baloncesto se convirtió en uno de los eventos olímpicos. Murió en 1939 a la edad de 78 años.

(Artículo tomado de la YMCA Canada Y Triangle: por Donald S. McCuaig)